Bentley  3½-Litre « Continental Open Tourer » 1935

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Lot 344
Bentley 3½-Litre « Continental Open Tourer » 1935

€ 180,000 - 220,000
US$ 200,000 - 250,000
Bentley 3½-Litre « Continental Open Tourer » 1935
Carrosserie Vanden Plas
Châssis n° B178CR

•Premier propriétaire M. E. K. Cole, de la société d'électronique EKCO
•Carrosserie « Continental Open Tourer » dessinée par Oxborrow & Fuller
•Restauration ancienne
•Autrefois immatriculée CHK 3 au Royaume-Uni
•Immatriculée en Hollande

Bien que le rachat de Bentley Motors par Rolls-Royce en 1931 lui coûta son indépendance, il assura aussi la survie du nom. La première des « Bentley Derby », comme on allait les surnommer, lancée à Ascot en août 1933, prolongeait la philosophie sportive de la marque, mais sur un registre plus distingué que par le passé. W. O. Bentley reconnaissait lui-même que la 3½-Litre était le modèle le plus raffiné à porter son nom. Construite sur la base de la Rolls-Royce 20/25 contemporaine, la Bentley 3½-Litre reposait sur un empattement légèrement plus court et recevait une version préparée (115 ch) du six cylindres de cette dernière à soupapes en tête et double carburateur SU. Venaient s'ajouter à cet ensemble déjà remarquable, une transmission entièrement synchronisée à quatre rapports et des freins servo-assistés qui en faisaient un véhicule offrant à son conducteur des performances sportives faciles, dans un silence presque absolu. Celle qu'on surnommait à juste titre « the silent sportscar », comme elle fut rapidement baptisée, avait peu de concurrentes pour le tourisme longue distance, combinant, comme elle le faisait, le raffinement d'une Rolls-Royce et les performances et la tenue de route d'une Bentley.

Comme le voulait sa nature sportive, la Bentley Derby était presque toujours carrossée en coupé ou en cabriolet destinés à être conduits par leur propriétaire, le modèle « de série » étant l'œuvre de Park Ward. Le châssis numéro B178CR fut habillé pourtant par Vanden Plas, qui s'était forgé sa réputation non négligeable grâce à une alliance fortuite avec Bentley, pour qui il avait carrossé environ 700 châssis au cours des années 1920, incluant les voitures d'usine du Mans.

Le premier propriétaire de cette voiture fut M. Eric Kirkham Cole, fondateur de EKCO une société d'électronique, qui choisit une carrosserie qui était l'une des plus en pointe de l'époque. Dessinée par les concessionnaires Oxborrow & Fuller, et construite en exclusivité pour eux par Vanden Plas, elle était connue sous le nom de « Continental Open Tourer » et combinait le confort tout temps d'un cabriolet avec le poids réduit d'un « sports tourer ». Avec ses vitres escamotées et sa capote à fleur de carrosserie, c'était indéniablement une des plus élégante voitures ouvertes proposée sur le marché. On peut tout à fait comprendre pourquoi elle plaisait tant à un homme dont les activités étaient à la pointe de la technologie. Il en fut construit relativement peu.

La copie de la fiche de châssis au dossier énumère les propriétaires successifs, le dernier – Peter A. Rockliff de Grassendale, à Liverpool – ayant acquis la Bentley en juillet 1958. Lorsqu'elle fut vendue, au cours d'une vente au enchères au Royaume-Uni en 2005, B178CR fut décrite comme ayant bénéficié d'une rénovation du moteur et du châssis, et fut déclarée avoir « reçu une récente et méticuleuse restauration ». Son acheteur en 2005 était le collectionneur hollandais bien connu, Franz Van Haren, qui vendit la voiture à son actuel propriétaire (lui aussi hollandais) en 2009. Depuis son arrivée en Hollande, la Bentley a été repeinte en noir (elle était magnolia) et l'intérieur regarni en brun (il était noir). Entretenue régulièrement et conservée en Hollande pendant ces 12 dernières années, elle représente une magnifique opportunité d'acquérir un bel exemplaire de la « Silent Sports Car » de Bentley, habillée d'une carrosserie particulièrement élégante au dessin inhabituel.

1935 Bentley 3½-Litre 'Continental Open Tourer'
Coachwork by Vanden Plas
Chassis no. B178CR

•First owned by Mr E K Cole, proprietor of the EKCO electronics company
•'Continental Open Tourer' coachwork designed by Oxborrow & Fuller
•An older restoration
•Previously registered 'CHK 3' in the UK
•Currently registered in Holland

Although Rolls-Royce's acquisition of Bentley Motors in 1931 robbed the latter of its independence, it did at least ensure the survival of the Bentley name. Launched at Ascot in August 1933, the first of the 'Derby Bentleys', as they would come to be known, continued the marque's sporting associations but in a manner even more refined than before. Even W O Bentley himself acknowledged that the 3½-Litre model was the finest ever to bear his name. Based on the contemporary Rolls-Royce 20/25hp, the 3½-Litre Bentley was slightly shorter in the wheelbase and employed a tuned (115bhp) twin-SU-carburettor version of the former's overhead-valve six. Add to this already remarkable package an all-synchromesh four-speed gearbox and servo assisted brakes, and the result was a vehicle offering the driver effortless sports car performance in almost absolute silence. 'The Silent Sports Car', as it was swiftly dubbed, had few peers as a tireless long-distance tourer, combining as it did traditional Rolls-Royce refinement with Bentley performance and handling.

As befitted its sporting nature, the Derby Bentley was almost always fitted with owner-driver saloon or drophead coupé coachwork, the 'standard' designs being the work of Park Ward. Chassis number 'B178CR' however, was bodied by Vanden Plas, which had forged its not inconsiderable reputation by a most fortuitous alliance with Bentley, for whom it bodied some 700-or-so chassis during the 1920s, including the Le Mans team cars.

This car's first owner was Mr Eric Kirkham Cole, founder of the EKCO electronics company, who chose a body that was one of the most advanced of its day. Designed by motor dealers Messrs Oxborrow & Fuller, and produced exclusively for them by Vanden Plas, it was known as the 'Continental Open Tourer' and combined the all-weather comfort of a drophead coupé with the low weight of a sports tourer. With its concealed window glass and fold-flat convertible hood, it was certainly one of the more elegant open designs available. One can quite understand why it appealed to a man whose business was at the cutting edge of technology, though relatively few were made.

Copy chassis cards on file list several subsequent owners, the last of whom – Peter A Rockliff of Grassendale, Liverpool – acquired the Bentley in July 1958. When sold at a UK auction in 2005, 'B178CR' was described as benefiting from rebuilds of the engine and chassis, and was said to have 'recently undergone a sympathetic restoration'. Its purchaser in 2005 was the well-known Dutch collector, Franz Van Haren, who sold the car to the current (Dutch) owner in 2009. Since coming to Holland, the Bentley has been repainted in black (from magnolia) and the interior re-trimmed in brown (from black). Regularly serviced and maintained in Holland over the last 12 years, it represents a wonderful opportunity to acquire a fine example of Bentley's 'Silent Sports Car' carrying particularly stylish coachwork of an unusual design.
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