Rolls-Royce  40/50 HP Silver Ghost roadster « Playboy »

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Lot 340
Rolls-Royce 40/50 HP Silver Ghost roadster « Playboy »

€ 340,000 - 400,000
US$ 380,000 - 440,000
Rolls-Royce 40/50 HP Silver Ghost roadster « Playboy »
Carrosserie Brewster
Châssis n° S306PL

•Silver Ghost constuite à Springfield
•Conduite à gauche
•Historique des propriétaires connu
•Rénovation compète récente (incluant la réfection du moteur) par Frank Dale & Stepsons

À la fin de la première guerre mondiale, l'Amérique du nord était le plus gros et le plus important marché automobile, avec un plus grand nombre de voitures vendues chaque année au Etats-Unis que dans le reste du monde. Les voitures importées aux Etats-Unis étaient soumises à de substantielles taxes d'importation, aussi la direction de Rolls-Royce décida-t-elle afin de satisfaire la demande de ses clients à moindre prix, de mettre sur pied la construction de ses modèles sur le sol américain. En 1919, l'ancienne usine d'American Wire Wheel Corporation de Waltham Avenue à Springfield, dans le Massachusetts, était achetée. Tout en étant une position géographique idéale pour fournir les marchés de New York et de Boston, Springfield était aussi le centre de l'industrie de la carrosserie des Etats-Unis, avec une abondance de main-d'œuvre qualifiée.

En novembre 1919, Rolls-Royce of America Inc. était créé, mais ce ne fut pas avant 1921 que les premières Silver Ghost construites aux Etats-Unis furent vendues. Contrairement au Royaume-Uni et à l'Europe où les châssis de qualité étaient habituellement carrossés par des artisans indépendant selon le goût de leurs clients, la marché américain des voiture de luxe voulait qu'elles soient livrées finies par le constructeur. Pour rivaliser avec la concurrence locale - principalement Packard, Pierce-Arrow et Cadillac - Rolls-Royce of America mit à contribution plusieurs sociétés de carrosserie locales pour lui fournir des carrosserie « presque sur mesure » aux dessins standards selon le programme du « Rolls-Royce Custom Coach Work » (RRCCW). Comme on pouvait s'y attendre de la part de Rolls-Royce, la qualité des carrosseries était de premier ordre. Dans la plupart des cas, elles recevaient des panneaux d'aluminium avec marchepieds en acier, tout à fait différentes des modèles construits en Angleterre.

Une des sociétés fournissant des carrosseries à Rolls-Royce of America à l'époque était Brewster qui fut reprise par Rolls-Royce en décembre 1925. En plus de la fabrication de carrosseries de la meilleure qualité, Brewster avait construit ses propres automobiles à partir de 1915 jusqu'au moment de son acquisition par Rolls-Royce, refaisant surface comme constructeur en nom propre, en utilisant des châssis Ford, lorsque la production des Phantom américaine prit fin en 1934 et que la société intégra la Springfield Manufacturing Corporation reconstitutée.

La carrosserie Brewster de cette époque est à juste titre considérée comme l'une des plus élégante de tous les temps, comme en atteste ici ce magnifique roadster Playboy. Il faut savoir que la carrosserie roadster Playboy de Brewster n'était pas officiellement proposée en option sur la Silver Ghost. Elle était plutôt considéré comme une alternative destinée à être montée plus tard, en général lorsque la carrosserie plus formelle avait été démontée et réformée. Le roadster Playboy fut produit en nombre strictement limité avec un total de seulement 15 carrosseries installées sur le châssis Silver Ghost.

Le châssis numéro S306PL fut achevé en août 1926, équipé à l'origine avec une carrosserie berline de Pickwick sur commande de M. Kerr de New York. À l'époque où la voiture fut construite, il était devenu clair que la conduite à gauche était indispensable sur le marché nord américain, une transformation du châssis Ghost qui nécessitait l'adoption d'une nouvelle boîte de vitesse à trois rapports avec levier central. Les freins aux quatre roues étaient également perçus comme une nécessité plutôt que comme une complaisance et allaient être montés en série à partir de 1924 sur les Ghost construites en Grande-Bretagne. Un servo mécanique, entrainé depuis la boîte de vitesses, était utilisé sur ces dernières, mais la version américaine utilisait l'essieu avant de la New Phantom avec un système à dépression Westinghouse.

S306PL est restée dans sa forme originale jusqu'en 1932 quand elle fut retournée à l'usine, toujours en possession de M. Kerr, pour recevoir une carrosserie roadster Playboy (carrosserie numéro B7293). En 1937, la voiture changea de mains pour la première fois lorsqu'elle fut achetée par M. Elliot Robertson, qui possédait les magasins de chaussures Alder à New York. La Rolls-Royce appartint ensuite à M. James Rainey de Milford, dans le Connecticut de 1939 à 1947, lorsqu'elle fut achetée par le Dr Carl Beam, un professeur de biologie de l'université de Stanford en Californie.

S306PL changea à nouveau de mains en 1951, achetée par Mme Barbara Backmann de Pacific Grove, en Californie, retournant dans le Connecticut partiellement démontée en 1957 lorsqu'elle fut acquise par M. Walter Florian. En 1972, la Silver Ghost était achetée par M. Arnold Haber de Nashville, dans le Tennessee, qui la garda jusqu'en 1986. En possession de M. Haber, la voiture fut restaurée, puis exposée au concours du R-ROC en 1974, remportant la première place dans classe Ghost de dernière série. Elle fut aussi jugée au concours en 1977 où elle se plaça seconde de la même catégorie.

En 1985, S306PL fut vendue par M. Haber à M. Jack McKibbon de Gainesville, et à nouveau montrée au meeting du National R-ROC qui se tenait à cette occasion à Toronto où elle se classa troisième de sa classe. Le dernier changement de propriétaire avant l'acquisition par le vendeur intervint en 2002 quand la Silver Ghost fut achetée par un collectionneur du Texas qui restaura la voiture pour l'utiliser pour de longs trajets aux Etats-unis.

Depuis son arrivée au Royaume-Uni, la voiture ayant quitté les Etats-Unis pour la première fois, le spécialiste réputé de la marque, Frank Dale & Stepsons a fait le travail nécessaire pour améliorer son aspect extérieur et effectué une révision mécanique complète pour s'assurer de sa fiabilité, de ses performances et permettre au prochain heureux propriétaire de prendre du plaisir. Ces travaux comprenaient, la révision du moteur, la réfection de la direction, des freins et de la suspension. Les factures sont fournies et la voiture est également vendue avec un dossier historique et son titre américain.

Le châssis numéro S306PL est équipé de deux roues de secours latérales, d'un siège d'appoint dans le coffre et d'une malle montée à l'arrière contenant des bagages sur mesure, ce qui en fait la voiture idéale pour le tourisme. Le roadster Playboy de Brewster est un monument du design, mettant en avant tout ce qui fait la grandeur des Rolls-Royce construites aux Etats-Unis. Cet exemplaire est l'un des plus beaux parmi les rares qui ont survécu jusqu'à nos jours.

1926 Rolls-Royce 40/50hp Silver Ghost 'Playboy Roadster'
Coachwork by Brewster
Chassis no. S306PL

•Springfield-built Silver Ghost
•Left-hand drive
•Known ownership history
•Recent extensive refurbishment (including an engine overhaul) by Frank Dale & Stepsons

By the end of WWI, North America was the largest and most important car market, with more cars sold per annum in the USA than the rest of the world combined. Cars brought into the USA were subject to substantial importation taxes, so the Rolls-Royce management decided that in order to satisfy its customers' demands at a more cost effective price, a manufacturing operation should set up on American soil. In 1919, the old American Wire Wheel Corporation plant on Waltham Avenue in Springfield, Massachusetts was purchased. As well as being an ideal location for supplying the New York and Boston markets, Springfield was also the centre of the United States' coachbuilding industry, with an abundance of skilled labour.

By November 1919, Rolls-Royce of America Inc was formed, but it would be well into 1921 before the first US-built Silver Ghosts were ready to be sold. Unlike in the UK and Europe, where quality chassis were usually bodied by independent coachbuilders to the individual customer's requirements, the United States market for luxury cars demanded they be supplied fully finished from the manufacturer. To compete with the local competition - principally Packard, Pierce-Arrow, and Cadillac - Rolls-Royce of America enlisted several of the local coachbuilding companies to supply 'semi-custom' bodies to standard designs under the 'Rolls-Royce Custom Coach Work' (RRCCW) programme. As one would expect of Rolls-Royce, the quality of the coachwork was first class; bodies were panelled in aluminium and with steel mudguards in most cases, quite different from the British style of construction.
One of the companies supplying bodies to Rolls-Royce of America at this time was Brewster, which would be taken over by Rolls-Royce in December 1925. As well as manufacturing coachwork of the highest quality, Brewster had built its own automobiles from 1915 up to the time of its acquisition by Rolls-Royce, re-emerging as an auto-maker in its own right, using Ford chassis, when US Phantom production finally ceased in 1934 and the company became part of the reconstituted Springfield Manufacturing Corporation.

Brewster's coachwork of this period is rightly considered to be among the most stylish of all time, as exemplified here by this beautiful Playboy Roadster. It should be noted that Brewster's Playboy Roadster coachwork was not officially offered as an option on the Silver Ghost; rather, it was intended as an alternative design to be fitted at a later date: usually once more formal coachwork had been removed and discarded. The Playboy Roadster was produced in strictly limited numbers, with just 15 bodies fitted to Silver Ghost chassis in total.

Chassis number 'S306PL' was completed in August 1926 fitted originally with a Pickwick saloon body to the order of Mr Kerr of New York. By the time this car was made it had become apparent that left-hand drive was essential for the North American market, an alteration to the Ghost chassis that necessitated the adoption of a new three-speed gearbox with central change. Four-wheel brakes likewise had come to be seen as a necessity rather than an indulgence, and would be standardised from 1924 on the British-built Ghost. A mechanical servo, driven from the gearbox, was used on the latter but the American version used the New Phantom front axle together with a Westinghouse vacuum booster.

'S306PL' remained in its original form until 1932 when it was returned to the factory, while still in Mr Kerr's ownership, for the Playboy Roadster coachwork to be fitted (body number 'B7293'). In 1937, the car changed hands for the first time when it was purchased by Mr Elliot Robertson, who owned the Alder Shoe Stores in New York City. The Rolls-Royce was next owned by Mr James Rainey of Milford, Connecticut from 1939 until 1947 when it was purchased by Dr Carl Beam, a professor of biology at Stanford University in California.
'S306PL' changed hands again in 1951 when purchased by Mrs Barbara Backmann of Pacific Grove, California, returning to Connecticut in a partially dismantled state in 1957 when acquired by Mr Walter Florian. In 1972 the Silver Ghost was purchased by Mr Arnold Haber of Nashville, Tennessee, who kept it until 1986. During Mr Haber's ownership, the car was restored and then exhibited at the 1974 R-ROC Concours, winning first place in the Late Ghost Class; it was also judged at the 1977 Concours where it placed second in the same category.

In 1985, 'S306PL' was sold by Mr Haber to Mr Jack McKibbon of Gainesville, and shown again at the National R-ROC Meeting, held on this occasion in Toronto where it placed third in class. The final change of ownership prior to the current vendors' acquisition occurred in 2002 when the Silver Ghost was purchased by a collector in Texas who restored the car in order to use it on long tours in the United States.

Since its arrival in the United Kingdom, the first time the car has ever left the United States, renowned marque specialists, Frank Dale & Stepsons have made the necessary cosmetic enhancements and conducted a thorough mechanical review to ensure reliability, correct performance, and continued enjoyment for the next fortunate owner. These works included, but were not limited to, an engine overhaul and refurbishment of the steering, brakes, and suspension. Related bills are available and the car also comes with a history file and US Certificate of Title.

Chassis number 'S306PL' is fitted with twin side-mounted spare wheels, a dickey seat in the rear deck, and a tail-mounted trunk containing fitted luggage, making the car ideal for touring. The Playboy Roadster by Brewster is a landmark design, highlighting all that was great about the production of Rolls-Royce motor cars in the United States, with this particular example being one of the best of the very few that survive today.
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