Bentley 3-Litre « Red Label » Speed Model Tourer 1926
Lot 337
Bentley 3-Litre « Red Label » Speed Model Tourer 1926
Sold for € 701,500 (US$ 797,675) inc. premium

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Bentley 3-Litre « Red Label » Speed Model Tourer 1926
Carrosserie Vanden Plas
Châssis n° LM1342

•Une des 513 Speed Model construites
•Rare carrosserie en aluminium d'origine
•Tous numéros concordants
•État d'origine exceptionnel
•Historique documenté
•Restaurée par Graham Moss
•Primée à Pebble Beach en 2015
•Idéale pour le 100e anniversaire de Bentley en 2019

Avec son humilité coutumière, « W. O. » était toujours surpris de l'enthousiasme des jeunes générations pour les produits de Bentley Motors Limited et le fait que de si nombreux modèles aient survécu témoigne de ses talents d'ingénieur. Dès les humbles débuts dans un garage des « mews » de Baker Street, à Londres en 1919, les Bentley ont rapidement acquis une réputation de voitures de grand tourisme rapides et enthousiasmantes, capables de rivaliser avec les meilleures sportives européennes et américaines dans l'impitoyable monde de la compétition automobile des années 1920. La domination de Bentley au Mans en 1924, 1927, 1928, 1929 et 1930 est légendaire et on ne peut qu'admirer les efforts herculéens de géants comme Woolf Barnato, Jack Dunfee, Tim Birkin et Sammy Davis, bataillant sans faiblir pour mener leurs bolides vert anglais à la victoire.

W. O. Bentley dévoila fièrement la nouvelle 3 litres portant son nom sur le stand 126 de l'Olympia Motor Exhibition en 1919, le prototype du moteur ayant tourné pour la première fois à peine quelques semaines auparavant. Le quatre cylindres à culasse fixe de Bentley comptait un seul arbre à cames en tête actionnant quatre soupapes par cylindre et avait un alésage x course de 80 x 149 mm. Deux magnétos ML fournissaient l'allumage et la puissance était transmise via une boîte à quatre rapports avec un levier à droite. Le châssis en acier embouti débuta avec un empattement de 2,98 m (« standard court ») puis adopta la dimension de 3,29 m (« standard long ») en 1923, le châssis le plus court étant réservé aux TT Replica et aux Speed Model ultérieurs. Il ne fit appel qu'à des freins à l'arrière jusqu'en 1924, lorsque des freins de type Perrot aux quatre roues furent adoptés.

Dans une version à peine modifiée, ce modèle allait devenir une légende de l'histoire du sport automobile qui, avec son capot fermé par des sangles en cuir, son radiateur classique et sa livrée British Racing Green, est devenu l'archétype de la sportive classique des années 1920.

Un premier succès au Tourist Trophy de l'île de Man en 1922 où les Bentley finirent seconde, quatrième et cinquième et remportèrent le prix par équipe, amena la présentation d'un modèle TT Replica (plus tard connu sous le nom de Speed Model) sur le châssis standard court de 2,98 m d'empattement. Reconnaissable à son écusson de radiateur à fond rouge, le Speed Model se différenciait par ses doubles carburateurs SU « inclinés », son taux de compression plus élevé, son arbre à cames différent et sa boîte type A à rapports rapprochés, cette dernière étant montée en série avant 1927, lorsque fut adoptée la boîte type C. Ces modifications du moteur portaient la puissance maximale de 70 ch en série à 80 ch et amenaient la vitesse maximale à un impressionnant 145 km/h. Les autres améliorations comprenaient le réservoir de plus grande capacité (11 gallon/50 litres) et (en principe) des amortisseurs André Hartford. Bentley construisit 1 613 modèles 3-Litre dont la majorité fut carrossée par Vanden Plas soit en tourer, soit en berline, parmi lesquelles 513 aux caractéristiques du Speed Model.

Vanden Plas avait été fondé en Belgique au 19e siècle, se dotant d'une succursale anglaise lorsque Warwick Wright obtint les droits du nom pour le Royaume-Uni, en 1913. Après des débuts difficiles et de nombreux changements de propriétaires, la branche britannique se forgea une réputation non négligeable, grâce à une alliance des plus fortuites avec Bentley dont elle carrossa près de 700 châssis au cours des années 1920, incluant les voitures d'usine du Mans.
LM1342, un Speed Model de 1927 sur le châssis de 2,98 m d'empattement, est l'un des derniers exemplaires et représente donc la meilleure et la plus recherchée des versions de la 3-Litre, avec le moteur à « grand carter » et son vilebrequin plus robuste, ses bielles à deux boulons sur métal et ses culbuteurs en Duralumin à boîtiers séparés. Le moteur, numéroté LM1348SS, est celui monté d'origine sur le châssis et a été construit avec les pistons haute compression des Speed Model, l'arbre à cames BM1800 et les coupelles-poussoirs de soupapes ajourées. Neufs, ces moteurs SS développaient, dit-on, 86 ch.

LM1342 a été carrossé par Vanden Plas avec la caisse tourer sport quatre places de série (numéro de carrosserie 1306, encore en place). Cette carrosserie est inhabituelle, car ses panneaux sont en aluminium (la plupart étaient habillées de toile enduite) et elle arbore un pare-brise inhabituellement bas (environ 2,5 cm plus bas que le pare-brise normal) lui conférant des proportions plus agréables. La voiture a été commandée par Gilbert & Sons Ltd de Pelham Street à Lincoln, et a été immatriculée au Lincolnshire sous le numéro FE 8689 qu'elle porte encore aujourd'hui. Les propriétaires suivants, mentionnés dans les archives du service après-vente, sont A. C. Scott (1928), A. Staveley Hill (1929), le major G. E. L. Pardington (1930) et J. Shakespeare (1936). Le carnet d'entretien est sans interruption jusqu'en décembre 1936, avec seulement de petits travaux (pas de remplacement de composants majeurs ou de réparation suite à un accident).
La correspondance jointe au dossier indique que vers 1945 la Bentley appartenait au capitaine M. E. Webbe et un ancien certificat d'immatriculation mentionne deux autres propriétaires : Thomas Walker (à partir de juin 1946) et Frank Wood qui acheta la Bentley en janvier 1967 à un fermier local qui voulait s'acheter une Ford neuve. On trouve une charmante photographie au dossier montrant les deux filles de M. Wood assises dans la voiture. A la mort de Frank Wood, la famille mit la Bentley en vente aux enchères au Royaume-Uni en mars 2012 où elle a été achetée par le vendeur.

La Bentley fut alors confiée à Graham Moss, le renommé spécialiste de la marque, pour une restauration complète, sans regarder à la dépense. Une inspection minutieuse a révélé que la 3-Litre était dans un état d'origine exceptionnel – contrairement à la plupart d'entre elles – toujours dotée de son moteur Supersports d'origine, de sa boîte type A, de son essieu avant, de son boîtier de direction, de son carter de différentiel, le numéro de référence LM1342 conforme étant estampillé sur tous ses composants. Graham a poussé très loin le respect de l'authenticité, allant jusqu'à reproduire les plombs fixés sur le boîtier de direction, la magnéto et le carter moteur ; ils étaient mis en place par Bentley Motors et leur démontage annulait la garantie.

La sellerie de la voiture ayant été refaite, le propriétaire a recherché la livrée et le cuir d'origine, demandant au fournisseur original – Connolly – de reproduire un matériau conforme. De nombreux autres exemples de cette admirable approche méticuleuse sont détaillés dans le magnifique livre illustré du vendeur qui documente l'histoire et la restauration de LM1342. La voiture est aussi vendue avec une copie du rapport illustré complet – et très favorable – de l'autorité en matière de Bentley, le Dr Clare Hay, sur ses caractéristiques et son état « à l'achat », concluant : « Globalement, nous avons ici un châssis d'origine avec des modifications mineures par rapport au neuf, avec toutes ses pièces numérotées d'origine et sa carrosserie tourer sport quatre places Vanden Plas d'origine ». La consultation des deux est hautement recommandée.

De plus, la voiture est vendue avec un manuel d'instruction d'origine, les manuels d'accessoires et un jeu complet d'outils de 3-Litre. On trouvera aussi une lettre du premier propriétaire et même une (copie de la) liste de « choses à éviter » qui était suspendu au démarreur afin d'aider les nouveaux propriétaires de Bentley à prendre soin de leur voiture correctement !

Les travaux de la restauration complète, menés sur une période de trois années, sont détaillés par les factures de Graham totalisant quelque 475 000 livres Sterling, tandis que 25 000 livres supplémentaires étaient dépensées pour la procuration de pièces d'origine, comme les phares, les magnétos, etc. Depuis la fin des travaux, FE 8689 a parcouru environ 2 000 miles (3 600 km), a été complètement vérifiée et a récemment fait l'objet d'un entretien par Graham Moss.

Quiconque croisant aujourd'hui cette magnifique Bentley ne se poserait pas la question de savoir si l'argent de sa restauration a été bien dépensé. S'il en fallait une preuve, en 2015, LM1342 a reçu un deuxième prix tout à fait mérité dans sa classe au prestigieux concours d'élégance de Pebble Beach. Il ne peut y avoir de meilleure façon de participer aux nombreuses célébrations prévues pour le 100e anniversaire de Bentley en 2019.

1926 Bentley 3-Litre 'Red Label' Speed Model Tourer
Coachwork by Vanden Plas
Chassis no. LM1342

•One of 513 Speed Models built
•Rare original aluminium body
•Full matching numbers
•Exceptionally original
•Well documented history
•Restored by Graham Moss
•Pebble Beach 2015 Class Award
•Ideal for Bentley's 100th anniversary celebrations in 2019

With characteristic humility 'W O' was constantly amazed by the enthusiasm of later generations for the products of Bentley Motors Limited, and it is testimony to the soundness of his engineering design skills that so many of his products have survived. From the humblest of beginnings in a mews garage off Baker Street, London in 1919 the Bentley rapidly achieved fame as an exciting fast touring car, well able to compete with the best of European and American sports cars in the tough world of motor sport in the 1920s. Bentley's domination at Le Mans in 1924, 1927, 1928, 1929 and 1930 is legendary, and one can only admire the Herculean efforts of such giants as Woolf Barnato, Jack Dunfee, Tim Birkin and Sammy Davis, consistently wrestling the British Racing Green sports cars to victory.

W O Bentley proudly unveiled the new 3-litre car bearing his name on Stand 126 at the 1919 Olympia Motor Exhibition, the prototype engine having fired up for the first time just a few weeks earlier. Bentley's four-cylinder 'fixed head' engine incorporated a single overhead camshaft, four-valves per cylinder and a bore/stroke of 80x149mm. Twin ML magnetos provided the ignition and power was transmitted via a four-speed gearbox with right-hand change. The pressed-steel chassis started off with a wheelbase of 9' 9½" (the 'short standard') then adopted dimensions of 10' 10" ('standard long') in 1923, the shorter frame being reserved for the TT Replica and subsequent Speed Model. Rear wheel brakes only were employed up to 1924 when four-wheel Perrot-type brakes were introduced.

In only mildly developed form, this was the model that was to become a legend in motor racing history and which, with its leather-strapped bonnet, classical radiator design and British Racing Green livery, has become the archetypal Vintage sports car.

Early success in the 1922 Isle of Man Tourist Trophy, when Bentleys finished second, fourth, and fifth to take the Team Prize, led to the introduction of the TT Replica (later known as the Speed Model) on the existing 9' 9½" wheelbase, short standard chassis. Identified by the Red Label on its radiator, the Speed Model differed by having twin SU 'sloper' carburettors, a higher compression ratio, different camshaft and the close-ratio A-type gearbox, the latter being standard equipment prior to 1927 when the C-type 'box was adopted. These engine changes increased maximum power from the standard 70 to 80bhp and raised top speed to an impressive 90mph. Other enhancements included the larger (11-gallon) fuel tank and (usually) André Hartford shock absorbers. Bentley made 1,613 3-Litre models, the majority of which was bodied by Vanden Plas with either open tourer or saloon coachwork, 513 of which were to Speed Model specification.

Vanden Plas had been founded in Belgium in the 19th Century, gaining a British offshoot when Warwick Wright obtained the UK rights to the name in 1913. After an uncertain start and numerous changes of ownership, the British firm went on to forge its not inconsiderable reputation by a most fortuitous alliance with Bentley, bodying some 700-or-so of the latter's chassis during the 1920s, including the Le Mans team cars.

A 1927-specification Speed Model on the 9' 9½" wheelbase chassis, 'LM1342' is a late example and thus represents the best and most sought-after 3-Litre variant, having the 'big sump' engine with its stronger crankshaft, two-bolt direct-metal con-rods, and Duralumin rockers in separate boxes. Numbered 'LM1348SS', the engine is original to the chassis and would have been built with the Speed Model's high-compression pistons, BM1800 camshaft, and drilled valve caps. When new, these 'SS' engines were said to produce around 86bhp.

'LM1342' was bodied by Vanden Plas with its standard open four-seater sports coachwork (body number '1306', still fitted). This particular body is unusual in being panelled in aluminium (most were fabric-covered), and has an unusually low windscreen (around 1" shorter than normal) giving it more pleasing proportions. The car was ordered new by Gilbert & Sons Ltd of Pelham Street, Lincoln, and given a Lincolnshire registration, 'FE 8689', which it carries to this day. Subsequent owners listed in the Service Record are A C Scott (1928), A Staveley Hill (1929), Major G E L Pardington (1930), and J Shakespeare (1936). The Service Record is continuous through to December 1936, with only minor works carried out (no replacement of major components or accident repairs).

Correspondence on file indicates that by 1945 the Bentley was owned by a Captain M E Webbe, while an old-style continuation logbook lists two subsequent owners: Thomas Walker (from June 1946) and Frank Wood, who purchased the Bentley in January 1967 from a local farmer who wanted to buy a new Ford. There is a charming photograph in the file depicting Mr Wood's two daughters sitting in the car. After Frank Wood's passing, the family offered the Bentley for sale at a UK auction in March 2012 where it was purchased by the present owner.

The Bentley was then despatched to renowned marque specialist Graham Moss for total restoration with no expense spared. Examination revealed the 3-Litre to be exceptionally original - unlike so many of its ilk - retaining the original Supersports engine, A-type gearbox, front axle, steering box, differential casing, the correct number, 'LM1342', being found stamped on all of these components. Graham went to extraordinary lengths to maintain authenticity, even going so far as to reproduce the lead seals for the steering box, magneto turret, and crankcase; these were routinely fitted by Bentley Motors and removing them would void the guarantee.

As the car had been re-upholstered, the owner researched the original colour scheme and leatherwork, enabling the original manufacturer – Connolly – to reproduce the correct material. Many more such instances of this admirably fastidious approach are detailed in the vendor's wonderful illustrated book documenting the history and restoration of 'LM1342'. The car also comes with a copy of Bentley authority Dr Clare Hay's typically thorough - and very favourable - illustrated report on its specification, originality, and 'as purchased' condition, concluding: 'Overall this is a very original chassis with few minor changes from new, with all its original numbered parts and with its original Vanden Plas sports four-seater body'. Perusal of both is highly recommended.

In addition, the car comes with an original owner's instruction manual, a selection of accessory manuals, and a full set of genuine 3-Litre tools. There is also a letter from the first owner, and even a (replica) list of 'Don'ts', which would be hung on the starter switch to help new Bentley owners care for their cars correctly!

The extensive restoration works, carried out over a period of three years, are detailed by Graham's bills totalling some £475,000, while a further £25,000 was spent on obtaining correct parts such as the lights, correct magnetos, etc. Since completion, 'FE 8689' has covered around 2,000 miles and is fully sorted, having recently been serviced by Graham Moss.

Nobody seeing this magnificent Bentley today would question that the cost of its restoration was money well spent. Indeed, if proof were needed, in 2015 'LM1342' received a richly deserved 2nd-in-class award at the prestigious Pebble Beach Concours d'Élégance. There can be no better way to enjoy the many celebrations planned for Bentley's 100th anniversary in 2019.
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