1955 Mercedes-Benz 300SL Gullwing
Lot 350
Mercedes-Benz 300 SL coupé « papillon » 1955
Sold for €1,016,666 (US$ 1,196,210) inc. premium

Lot Details
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Mercedes-Benz 300 SL coupé « papillon » 1955
Châssis n° 198.40.5500823
Moteur n° 198.980.550086

•Livrée neuve à New York, aux États-Unis
•Une des 867 « papillons » construites en 1955
•Numéros de moteur et de châssis concordants
•Cinq propriétaires seulement
•Vainqueur de sa classe au concours de Schloss Dyck en 2011
•Entièrement restaurée en 2004 et moteur refait en 2015

« Lorsqu'il fut dévoilé par Mercedes-Benz, le coupé 300 SL de série était une voiture extraordinaire, construite selon les exigences habituelles de qualité du constructeur allemand, mais ce qui laissa avant tout le public sans voix devant la nouvelle voiture, c'était ses portières s'ouvrant vers le haut, en aile de mouette... » - Motors, 1963.

Après la guerre, Mercedes-Benz revint à la compétition en 1952, engageant deux de ses nouvelles sportives 300 SL (W194) aux Mille Miglia. Le tandem termina à d'honorables 2e et 4e places au classement général dans cette épreuve particulièrement difficile et ce début prometteur fut suivi par une victoire dans la très éprouvante Carrera Panamericana. L'usine avait d'abord fait courir la 300 SL (Sport Leicht) en version découverte, mais aux 24 Heures du Mans, en juin, un trio de coupés « Papillon » avait été engagé. La structure multitubulaire du châssis avait imposé de hauts seuils de porte caractéristiques et, alors que l'accès à bord ne posait aucun problème sur une voiture ouverte, avec la version coupé, il avait fallu ménager un accès inattendu, sous la forme de ces portières en aile de mouette. Karl Kling et Hans Klenk avait, comme il convient, remisé leur « flèches d'argent » et la 300 SL s'apprêtait à devenir à son tour une légende du sport automobile.

Dévoilée en août 1954, la 300 SL de série reprenait le châssis tubulaire et la légère carrosserie en alliage d'aluminium de la W194 de compétition, alors que sa mécanique devait beaucoup, comme cette dernière, à la luxueuse berline Mercedes-Benz 300. Le moteur de la 300 SL, un six cylindres de 2 996 cm3 à arbre à cames en tête, était incliné à 45°, afin d'abaisser la ligne de capot, et développait 215 ch (DIN) à 5 800 tr/min avec une injection mécanique Bosch. Une boîte manuelle à quatre rapports tous synchronisés transmettait la puissance au pont arrière par engrenage hypoïde. La suspension était indépendante aux quatre roues, par triangles superposés et ressorts hélicoïdaux à l'avant et par demi-essieu oscillant et ressorts hélicoïdaux à l'arrière.

Une 300 SL de série (W198) fut essayée par le magazine Road & Track en 1955, accélérant de 0 à 100 km/h en 7, 4 secondes, jusqu'à la vitesse maximale de 225 km/h. Redoutant une contre-performance de la 300 SL tant attendue, R&T était enchanté de trouver le nouveau modèle « ...au-delà de nos attentes les plus folles. En fait nous pouvons affirmer sans équivoque que, à notre avis, le coupé 300 SL est ce qui se fait de mieux en matière de sportive. Sous une carrosserie aérodynamique, elle propose les caractéristiques les plus enthousiasmantes que nous ayons jamais imaginées possibles de réunir. Ses performances ? Elle accélère de 0 à 160 km/h en à peine plus de 17 secondes. Sa polyvalence ? Une 300 SL de série peut se montrer parfaitement à sa place dans n'importe quelle épreuve sportive. Son confort ? Le coupé 300 SL est la voiture « transcontinentale » la plus confortable (et la plus sûre) fabriquée aujourd'hui ».

Une 300 SL Roadster à portières conventionnelles fit se débuts au Salon de Genève en mai 1957 et, bien qu'elle ait été construite en plus grand nombre, elle n'a jamais pu égaler la popularité du coupé « papillon ». Ne souffrant pas de son ascendance sportive, la 300 SL est une voiture pratique, aussi civilisée dans la circulation urbaine qu'elle peut être enthousiasmante sur autoroute. Lorsque la production de la 300 SL prit fin, en 1957, quelques 1 400 exemplaires avaient trouvé preneur. Aujourd'hui le modèle est à la fois rare et recherché par les connaisseurs de voitures de caractère.

Cet exemplaire, l'un des 867 construits en 1955, a été livré neuf au concessionnaire Mercedes-Benz Distributors Inc. de New York, aux États-Unis, en novembre de cette année-là. Si l'on se réfère au registre 300 SL (un exemplaire figure au dossier), le châssis numéro 823 était vert clair métallisé avec intérieur en cuir rouge, une harmonie de couleur rare. L'extrait du registre confirme la concordance des numéros entre le moteur et le châssis et atteste que la voiture a été construite avec un rapports de pont de 3, 25 : 1, rare sur un modèle destiné aux États-Unis – ce qui limite le régime du moteur et rend la voiture plus agréable à conduire à haute vitesse. On pense que ce rapport de pont est la « commande spéciales » spécifiée dans le registre. Dans l'ordre, les propriétaires mentionnés sont Lawrence T. Lee de Stafford Springs, dans le Connecticut, Stephen R. Narans de Denver, dans le Colorado et Eric Eichler de Malvern, en Pennsylvanie. La voiture a passé sa vie avec ces trois propriétaires au cours de ses 45 premières années.

Le propriétaire qui vient juste avant le vendeur, Mme Suzanna Navarro, a acheté la « papillon » en 2000 et l'a emmenée à Naples (en Floride) pour y être entièrement restaurée. La réfection a pris quatre années et, en 2004, la voiture terminée fut vendue au vendeur hollandais qui l'a importée en Hollande en 2005. À cette époque (2005), le compteur affichait 2 800 miles – 4 500 km - (après restauration). En possession de l'actuelle propriétaire pendant onze années, la « papillon » a parcouru seulement 3 500 miles – 5 600 km – pendant cette période, portant le total depuis la restauration à 6 300 miles – 10 100 km. En 2015, le moteur a été entièrement révisé pour un coût de 13 342 € (voir factures et photos au dossier). Lorsqu'elle était aux mains du vendeur, la « papillon » a remporté sa classe au concours d'élégance de Schloss Dyck en 2011.

Cette voiture a été expertisée par M. Benny Valkenburg, le grand spécialiste de la 300 SL en Europe de l'ouest, qui a confirmé son authenticité concernant le châssis, la carrosserie et le moteur (rapport au dossier). Il faut bien noter que cette « papillon » est toujours équipée de son levier de vitesses d'origine, et non pas du plus court, à tringlerie décalée, monté sur de nombreux exemplaires. La voiture est vendue avec son manuel d'instructions, la facture d'achat et quelques photos datant de 2004, diverses factures pour des travaux mineurs, son TüV et une copie de l'ancien titre américain au nom de Mercedes-Benz de Naples.

L'un des spécialistes du département automobile de Bonhams qui a eu le plaisir de conduire cette magnifique « papillon » est heureux de confirmer que la voiture marche parfaitement bien sans aucun défaut noté. La réponse à l'accélérateur est immédiate, l'embrayage, la boîte et les freins ont tous parfaitement fonctionné – une expérience mémorable.

1955 Mercedes-Benz 300 SL 'Gullwing' Coupé
Chassis no. 198.40.5500823
Engine no. 198.980.550086

•Delivered new to New York, USA
•One of 867 Gullwings built in 1955
•Matching chassis and engine numbers
•Believed five owners from new
•2011 Schloss Dyck Concours class winner
•Fully restored in 2004 and engine rebuilt in 2015

'When it was first announced by Mercedes-Benz, the production 300 SL Coupé was a startling car built to the German concern's customarily startling standards, but above all what left the general public most open-mouthed about the new car was its upward-opening Gullwing doors...!' - Motors, 1963.

Mercedes-Benz returned to post-war competition in 1952, fielding two of its new 300 SL (W194) sports cars in the Mille Miglia. The pair finishing a creditable 2nd and 4th overall in this most difficult of events and this promising start was followed up by a win in the challenging Carrera Panamericana. The works first raced the 300 SL (Sport Leicht) in open form, but for the Le Mans 24-Hour Race in June a trio of 'Gullwing'-doored coupés was entered. High sills were a feature of the multi-tubular spaceframe chassis, and while access was not a problem of the open car, the coupé bodywork required innovative thinking - hence the Gullwing doors. Karl Kling and Hans Klenk duly brought their 'Silver Arrow' home in first place and the 300 SL was on its way to becoming part of motor sporting legend.

Launched in August 1954, the production 300 SL retained the spaceframe chassis and lightweight aluminium-alloy bodywork of the W194 racer while its mechanical underpinnings, like the latter's, owed much to the contemporary Mercedes-Benz 300 luxury saloon. A 2,996cc overhead-camshaft inline six, the 300 SL's engine was canted at 45 degrees to achieve a low bonnet line and produced 215bhp (DIN) at 5,800rpm using Bosch mechanical fuel injection. A four-speed, all-synchromesh manual gearbox transmitted power to the hypoid bevel rear axle. Suspension was independent all round: by wishbones and coil springs at the front, with swing axles and coil springs at the rear.

A production 300 SL (W198) was tested by Road & Track magazine in 1955, accelerating from 0-60mph in 7.4 seconds on its way to a top speed of 140mph. Half expecting the long-awaited 300 SL to provide an anti-climax, R&T were delighted to find the new car, 'far beyond our wildest expectations. In fact, we can state unequivocally that in our opinion the 300SL coupé is the ultimate in an all-round sportscar. It combines more desirable features in one streamlined package than we ever imagined or hoped would be possible. Performance? It accelerates from a dead start to 100mph in just over 17 seconds. Dual purpose? A production model 300 SL can make a very acceptable showing in any type of sportscar competition. Yet the car is extremely tractable and easy to drive in traffic. Comfort? The fully enclosed 300 SL is the most comfortable (and safe) high-speed 'cross-country' car built today.'

A 300 SL roadster featuring conventional doors was first exhibited at the Geneva Salon in May 1957 and, although built in greater numbers, has never matched the immortal Gullwing for desirability. Its racing parentage notwithstanding, the 300 SL remains a thoroughly practical car, as civilised in city traffic as it is exhilarating on the autostrada. By the time 300 SL Coupé production ceased in 1957, some 1,400 examples had found customers. Today the model is both rare and most sought after by connoisseurs of fine automobiles.

One of 867 'Gullwing' coupés built in 1955, this example was delivered new to Mercedes-Benz Distributors Inc of New York, USA in November of that year. According to the 300 SL Registry (copy record on file), chassis number '823' was originally finished in light green metallic with red leather interior, a rare combination. The Register extract confirms matching chassis/engine numbers and states that this car was built with a 3.25:1 ratio rear axle - rare for a US-delivered Gullwing - which reduces engine revs and makes the car more comfortable to drive at high speeds. It is believed that this axle is the 'Special Order' referred to in the Register records. In order, the owners listed are Lawrence T Lee of Stafford Springs, Connecticut; Stephen R Narans of Denver, Colorado; and Eric Eichler of Malvern, Pennsylvania. The car spent its life with these three owners for its first 45 years.

The immediately preceding owner, Mrs Suzanna Navarro, bought the Gullwing in 2000 and brought it to Naples (Florida) for a full restoration. The rebuild took four years to complete, and in 2004 the finished car was sold to the current Dutch owner, who brought it to Holland in 2005. At that time (2005) the odometer reading was 2,800 miles (post-restoration). In the current owner's possession for 11 years, the Gullwing has covered only some 3,500 miles in that time, making the total since restoration circa 6,300 miles. In 2015, the engine was totally overhauled at a cost of €13,342 (see notes and photographs on file). While in the current owner's possession, the Gullwing won its class at the 2011 Schloss Dyck Concours d'Élégance.

This car has been inspected by Mr Benny Valkenburg, the leading 300 SL authority in Western Europe, who has confirmed its originality with respect to the chassis, body and engine (report on file). It is worthwhile noting that this Gullwing still has the standard gear lever, and not the lower, remote-linkage shifter fitted to many examples. The car comes with an instruction manual; the purchase invoice and some photographs dating from 2004; sundry invoices for minor works; German TüV paperwork; and a copy of the old US title in the name of Mercedes-Benz, Naples.

One of the Bonhams Motoring Department specialists has had the pleasure of driving this beautiful Gullwing, and is happy to confirm that it performed excellently with no faults noted; it responded eagerly to the throttle while the clutch, gearbox, and brakes all worked well – a truly memorable experience.

Saleroom notices

  • Please note that the engine number of this car is 198.980.5500860 and not 198.980.550086 as stated in the catalogue. Veuillez noter que le numéro de moteur de cette voiture est 198.980.5500860 et non 198.980.550086 comme mentionné au catalogue.
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