Mercedes-Benz 500K Cabriolet C 1934

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Lot 18
Mercedes-Benz 500K Cabriolet C 1934

Sold for € 609,500 (US$ 681,055) inc. premium
Mercedes-Benz 500K Cabriolet C 1934
Carrossée à Sindelfingen
Châssis n° 113658
Moteur n°113658

*Livrée neuve en Suisse
*L'un des 90 cabriolets C deux portes
*Restaurée, issue d'une importante collection privée
*Numéros concordants

Sensation du Salon de Berlin 1934, la légendaire sportive d'avant-guerre 500 K de Mercedes-Benz coûtait une véritable fortune neuve et vaut aujourd'hui l'équivalent de la rançon d'un roi, tellement elle est rare. La décennie 1930 fut une période sans précédent en matière de style automobile, dont la sublime 500 K représente le sommet de l'excellence. Son intemporelle beauté séduit encore aujourd'hui.

La 500 K, qui arborait une ingénieuse suspension arrière indépendante à essieu oscillant, était due à Hans Nibel, qui, ayant débuté avec Benz au tout début du XXe siècle et succédé à Marcel Barbarou comme ingénieur en chef en 1904, avait conçu (et piloté) les énormes Benz de l'époque, culminant avec la « Blitzen » Benz de 200 ch. Après la fusion avec Mercedes, il remplaça Ferdinand Porsche et créa les plus sophistiqués des châssis du moment, tant pour la route que pour la compétition, dont la première des « flèches d'argent » de course. Les Mercedes à compresseur de route des années 1930 sont un bel hommage à ses talents d'ingénieur.

Avec la 540 K qui lui succéda, la magnifique Mercedes-Benz 500 K était incontestablement la plus remarquable des voitures de série proposées par la maque de Stuttgart dans les années 1930. Elle était propulsée par un 8 cylindres en ligne à soupapes en tête et compresseur de 5 018 cm3, équipé du fameux système à compresseur de type Roots de la marque grâce auquel, en enfonçant la pédale d'accélérateur à bout de course, on enclenchait le compresseur tout en fermant le circuit atmosphérique du carburateur. Ce système avait largement fait ses preuves sur les précédentes Type S conçues par le professeur Porsche et la 500/540 K fut la dernière Mercedes à compresseur de série jusqu'à des temps récents.

Sous son interminable capot, le 8 cylindres de la 500 K développait 100 ch sans le compresseur ou 160 ch avec le compresseur. La boîte était une quatre rapports avec un overdrive sur le dernier rapport. Avec le compresseur, la 500 K affichait une vitesse maximale de 177 km/h assortie à des freins hydrauliques servo-assistés. Ses performances étaient telles qu'au Royaume-Uni, Mercedes-Benz engagea le pilote de compétition Goffredo « Freddy » Zehender comme conseiller technique et démonstrateur, la Mercedes à compresseur étant l'une des rares voitures de route à atteindre les 100 miles à l'heure dans les années 1930.

Bien que le châssis 500/540 K attirât l'attention des meilleurs carrossiers de l'époque, l'atelier de carrosserie de la marque, à Sindelfingen, laissait peu de chance à l'imagination. Le cabriolet était proposé en différentes versions, celui proposé à la vente étant la variante de carrosserie cabriolet C à deux portes et conduite à gauche. Création du talentueux directeur du syle intégré de Mercedes-Benz, Hermann Ahrens, à l'atelier de Sindelfingen, le cabriolet C offrait quatre places associées à des performances hors du commun. Après l'essai d'un cabriolet 500 K en 1936, The Autocar écrivait : « c'est une voiture d'exception, réservée à une minorité. La seule insolence de son immense puissance est déjà une expérience en soi. »

Le registre de construction de la 500 K révèle sa nature exclusive, 105 ayant été produites en 1934, 190 en 1935 et 59 en 1936, soit un total de 354 exemplaires dont on estime que seulement 90 aurait été carrossées en cabriolet C. Ces dernières années, la rareté, l'élégance et les performances ce ces grandes Mercedes à compresseur en ont fait l'une des plus convoitées de tous les classiques, les rares fois où l'une d'entre elles est apparue sur le marché.

L'imposante et sublimement élégante 500 K cabriolet que nous proposons ici fut livrée neuve à l'industriel Camille Bauer à Bâle, en Suisse, comme en atteste une copie de la fiche constructeur au dossier. Figure également au dossier une lettre du petit-fils de M. Bauer (Dr H. R. Widmer), datée de 1992, à un certain comte von Lerchenfeld, qui était propriétaire de la voiture à l'époque, mais qui ne nous dit pas quand la voiture fut vendue par la famille Bauer. D'autres correspondances laissent entendre que le comte von Lerchenfeld la vendit à M. Karl Rockmann aux environs de 2008.

Une recherche en ligne nous a permis de trouver un récit sur l'histoire plus ancienne de la voiture, écrite par un de ses anciens propriétaires, David Keith, qui avait acheté 113658 alors qu'il servait dans les forces américaines en Allemagne en 1956. David Keith, alors âgé de 23 ans et passionné d'automobiles, avait entendu parler d'une 500 K à vendre en Suisse et s'était rendu à Bâle pour rencontrer le propriétaire, Paul Zinsstag, un collectionneur et marchand d'art en retraite. On l'emmena dans un entrepôt où était remisée la 500 K sur des chandelles et il acheta la voiture de ses rêves pour... 1 300 $ ! David fit transporter 113658 par train jusqu'à l'usine Mercedes-Benz d'Untertürkheim où elle fut « inspectée, révisée et déclarée bonne pour la route ».

L'année suivante, David rentra aux États-Unis, emmenant la Mercedes avec lui, non sans avoir auparavant essayé le potentiel de son compresseur sur une Autobahn, poussant la voiture jusqu'à 160 km/h au compteur, avant de ralentir, par respect pour son grand âge. La Mercedes fut conduite des quais de Brooklyn au domicile de David Keith à Brockton, dans le Massachusetts. Il engagea la 500 K dans plusieurs concours, remportant quelques trophées et l'exposa sur la pelouse du Larz Anderson Museum de Brookline, dans le Massachusetts où elle fut bien accueillie. Après trois années en sa possession, David estima qu'il avait besoin d'un moyen de transport plus pratique et vendit la 500 K au propriétaire d'un hôtel dans le Connecticut. On ne sait pas quand elle est revenue en Europe pour rejoindre par la suite l'importante collection privée de voitures allemandes d'avant-guerre du vendeur.
Présentée aujourd'hui restaurée, cette magnifique Mercedes-Benz 500 K cabriolet C est accompagnée de la documentation mentionnée ci-dessus, d'une expertise (rapport d'état) de 2013, de différentes factures et de ses papiers d'immatriculation allemande. Représentative de ce que l'argent pouvait offrir de mieux dans les années 1930, 113658 est un exemple parfait de cette grande classique allemande.

1934 Mercedes-Benz 500K Cabriolet C
Coachwork by Sindelfingen
Chassis no. 113658
Engine no. 113658

*Delivered new to Switzerland
*One of a mere circa 90 two door Cabriolet C models
*Restored condition and sold from an important private collection
*Matching numbers

Sensation of the 1934 Berlin Auto Show, Mercedes-Benz's legendary pre-war 500K supercar cost a small fortune when new and today commands a king's ransom, such is its rarity. The 1930s decade was a period of unprecedented fertility in motor car styling, of which the sublime 500K represented the very pinnacle of excellence. Its timeless appeal endures to this day.

The 500K, which boasted an ingenious swing-axle independent rear suspension layout, was created by Hans Nibel, who having started with Benz in the early years of the 20th Century, succeeded Marius Barbarou as chief engineer in 1904 and designed (and raced) the huge Benz cars of the period, culminating in the 200hp 'Blitzen' Benz. After the merger with Mercedes he replaced Ferdinand Porsche and created the most sophisticated chassis of their day for road and track, including the first of the 'Silver Arrow' racers. The supercharged road-going Mercedes of the 1930s are a wonderful tribute to his engineering skills.

Together with its successor the 540K, the magnificent Mercedes-Benz 500K was arguably the most noteworthy production model offered by the Stuttgart firm during the 1930s. The 500K was powered by a 5,018cc overhead-valve supercharged straight-eight engine that featured the company's famous Roots-type supercharger system in which pressing the accelerator pedal to the end of its travel would simultaneously engage the compressor and close off the alternative atmospheric intake to the carburettor. This system had been thoroughly proven on the preceding series of Dr Porsche-conceived S-Type cars, and in effect the 500/540K was the last supercharged production Mercedes until relatively recent times.
Beneath its seemingly endless bonnet, the 500K's eight-cylinder engine developed 100bhp un-supercharged or 160bhp with the compressor engaged. The gearbox was a four-speeder with overdrive top ratio. With the supercharger engaged, the 500K had a top speed approaching 177km/h matched by servo-assisted hydraulic braking. Its performance potential was such that Mercedes-Benz in the UK retained racing driver Goffredo 'Freddy' Zehender as technical adviser and demonstration driver, since the super¬charged Mercedes was one of the few genuine 100mph road cars available in the 1930s.

Although the 500K/540K chassis attracted the attention of many of the better quality bespoke coachbuilders of the day, the company's own Sindelfingen coachwork left little room for improvement. The cabriolet came in a variety of styles, this example carrying the Cabriolet C option with two-door, left-hand drive coachwork. The work of the gifted Hermann Ahrens, design chief at Mercedes-Benz's in-house Sindelfingen coachworks, the Cabriolet C offered four-seater accommodation allied to breathtaking performance. After testing a 500K cabriolet in 1936, The Autocar declared: 'This is a master car, for the very few. The sheer insolence of its great power affords an experience on its own.'

The manufacturing record of the 500K reveals its exclusive nature: 105 being produced in 1934, 190 in 1935 and 59 in 1936 making a total of 354 cars, of which it is estimated that only 90 or so were completed with Cabriolet C coachwork. In recent years, the rarity, style and performance of these big supercharged Mercedes have made them one of the most sought-after of all classic cars on the few occasions they have come on the open market.
The imposing and supremely elegant 500K Cabriolet we offer here was delivered new to industrialist Camille Bauer in Basel, Switzerland, as confirmed by a copy of the factory despatch record on file. Also on file is a letter dated 1992 from Mr Bauer's grandson (Dr H R Widmer) to a certain Count von Lerchenfeld, who was the owner at that time, but this does not say when the car was sold by the Bauer family. Further correspondence suggests that Count von Lerchenfeld sold it to a Mr Karl Rockmann circa 2008.

Online research has unearthed an account of the car's earlier history written by a former owner, David Keith, who had purchased '113658' while serving with US forces in Germany in 1956. Then a 'car crazy' 23-year old, David Keith heard rumours of a Mercedes-Benz 500K for sale in Switzerland and drove over to Basel to meet the owner, Paul Zinsstag, a retired art collector and dealer. He was taken to a warehouse where the 500K was in storage on axle stands, and duly purchased the car of his dreams - for $1,300! David had '113658' transported by rail to the Mercedes-Benz factory at Untertürkheim where it was 'inspected, tuned and pronounced ready for the road'.

The following year David returned to the USA, bringing the Mercedes with him, but not before he had unleashed some of its supercharged potential on the Autobahn, taking the car up to an indicated 160km/h before backing off in deference to its age. The Mercedes was driven from the Brooklyn dockside to David Keith's home in Brockton, Massachusetts. He entered the 500K in a couple of shows, picking up some trophies, and showed it at a 'lawn event' at the famous Larz Anderson Museum in Brookline, Massachusetts where it was well received. After almost three years of ownership, David decided he needed more practical transport and sold the 500K to a hotel owner in Connecticut. It is not known when it returned to Europe and subsequently joined the private vendor's important collection of pre-war German cars.

Presented today in restored condition, this wonderful Mercedes-Benz 500K Cabriolet C comes with the aforementioned documentation, 2013 Expertise (condition report), sundry invoices and German registration papers. Representative of the very best that money could buy in the mid-1930s, '113658' is an excellent example of this classic German model.
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Mercedes-Benz 500K Cabriolet C 1934
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