1938 Mercedes-Benz 540K Vanden Plas
Lot 586
1938 Mercedes-Benz 540K cabriolet Chassis no. 169333
Sold for €672,750 (US$ 826,069) inc. premium

Lot Details
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1938 Mercedes-Benz 540K cabriolet
Coachwork by Vanden Plas

Chassis no. 169333
Avec sa devancière 500 K, la magnifique 540 K était indéniablement le modèle le plus remarquable de la firme de Stuttgart dans les années 1930, représentant le nec plus ultra de ses productions d'avant-guerre. Évolution de la 500 K avec laquelle elle partageait son châssis et ses suspensions, la 540 K était mue par un 8 cylindres en ligne à compresseur de 5, 4 litres.

La 540 K était l'un des premiers modèles développés par le nouveau directeur technique de Mercedes, l'ancien pilote Max Sailer, successeur de Hans Nibel, mort brutalement en novembre 1954 à l'âge de 54 ans. Elle était équipée du fameux système à compresseur Roots de la marque avec lequel en pressant la pédale d'accélérateur à fond on mettait simultanément le compresseur en marche et on coupait l'alimentation en air atmosphérique du carburateur. Le système avait été testé avec succès sur les précédents modèles, les types S conçues par Ferdinand Porsche. La 540 K fut, de fait, la dernière Mercedes à compresseur jusqu'à une période récente.

Lancée au Salon de Paris, en octobre 1936, la 540 K avait un moteur qui développait 115 ch en mode atmosphérique et 180 ch avec le compresseur. La boîte était une quatre rapports avec une quatrième en prise directe plutôt que le rapport surmultiplié utilisé par la 500 K. Avec le compresseur, le 8 cylindres en ligne pouvait emmener la 540 K à la vitesse maximale de 177 km/h avec des freins hydrauliques servo-assistés à la hauteur. Ses performances étaient telles que l'antenne britannique de Mercedes-Benz engagea le pilote Goffredo "Freddy" Zehender comme conseiller technique et démonstrateur, la Mercedes à compresseur étant l'une des rares voitures des années 1930 à dépasser les 100 miles à l'heure (160 km/h).

Lorsqu'elle fut essayée par le magazine anglais Motor, il trouva que la 540 avait une direction et un comportement plus lourd que sa devancière 500 K, avec un meilleur confort, malgré la même suspension indépendante aux quatre roues par bras parallèles et ressorts hélicoïdaux à l'avant et essieu oscillant à l'arrière. Motor chronométra la voiture à 164 km/h sur le 400 m avec le compresseur et à 137 km/h sans. Les freins assistés furent très appréciés, le compresseur fut jugé silencieux, tandis l'amortissement était meilleur que sur la 500 K, la direction et la tenue de route étant également en progrès.

En mai 1938, la 540 K essayé par le rival de Motor, le magazine Autocar, réalisa la vitesse maximale la plus élevée de toutes les voitures essayées jusque-là. Avec trois passagers à bord, la voiture atteignit 168, 5 km/h sur le circuit de Brooklands dans le Surrey. "Quand on appuie à fond, presque aussitôt un hurlement démoniaque déchire l'air" écrit l'essayeur H. S. Linfield. "Les aiguilles du compte-tours et du tachymètre bondissent instantanément. Il n'y a probablement pas d'autre voiture au monde qui fasse un bruit aussi caractéristique que celui du compresseur Mercedes."

À la fin de l'année 1938, une version modifiée de la 540 K fit son apparition avec un châssis à tubes de section ovale à la place des cornières en U et des soupapes refroidies au sodium, empruntées aux fantastiques modèles de compétition de la marque. Les fiches de production de la 540 K confirme son statut exclusif avec seulement 97 exemplaires en 1936, 145 en 1937, 95 en 1938 et 69 en 1939, avant que la guerre ne mette un terme à la production (bien que trois aient encore été produites en 1942). Récemment, la rareté, le style et les performances de ces voitures en ont fait l'un des modèles les plus recherchés de toutes les grandes classiques, les rares fois où l'une d'elle est apparue sur le marché.

Bien que la carrosserie d'usine réalisée à Sindelfingen laissât peu de place à l'amélioration, le châssis 500/540 K attira l'attention des carrossiers les plus en vue de l'époque, incluant Vanden Plas qui réalisa le magnifique cabriolet proposé à la vente. Avec quatre places confortables et des performances à couper le souffle, la voiture est peinte en gris argent avec intérieur en cuir Bourgogne, des roues arrières semi-carénées et la roue de secours cachée dans le coffre.

La majeure partie de la production de la 540 K était destiné à son marché intérieur, mais cet exemplaire, d'abord propriété de Randolph Hearst, fils du magnat de la presse américain, le milliardaire William Randolph Hearst, qui servit de modèle au personnage du chef-d'œuvre d'Orson Welles Citizen Kane. Après avoir quitté le domaine de la famille Hearst, 169333 fut la propriété de M. Andrew Darling, dans le Minnesota, pendant de longues années, avant de passer dans la collection de M. Jorge Fernandez en Espagne. On nous informe que la voiture et dans un excellent état, pratiquement d'origine, ayant été bien entretenue au fil des ans, et qu'elle fonctionne et roule parfaitement bien. Elle représentait ce qu'on pouvait acheter de mieux dans les années 1930, et c'est un bon exemple de cette grande classique allemande.

1938 Mercedes-Benz 540K Cabriolet
Coachwork by Vanden Plas
Chassis no. 169333

Together with its predecessor the 500K, the magnificent Mercedes-Benz 540K was arguably the most noteworthy production model offered by the Stuttgart firm during the 1930s, representing the pinnacle of its pre-war achievements. A development of the 500K, whose independently suspended chassis it shared, the 540K was powered by a 5.4-litre supercharged straight-eight engine.

The 540K was one of the first models developed under Mercedes' new chief engineer, ex-racing driver Max Sailer, successor to Hans Nibel, who had died in November 1934 aged only 54. It featured the company's famous Roots-type supercharger system in which pressing the accelerator pedal to the end of its travel would simultaneously engage the compressor and close off the alternative atmospheric intake to the carburettor. This system had been thoroughly proven on the preceding series of Dr Porsche-conceived S-Type cars, and in effect the 540K was the last supercharged production Mercedes until relatively recent times.

Launched at the Paris Salon in October 1936, the 540K had an engine that developed 115bhp un-supercharged or 180bhp with the compressor engaged. The gearbox was a four-speeder, but with a direct top gear rather than the overdrive ratio used on the earlier 500K. With the supercharger engaged, the 540K's blown straight-eight gave it a top speed approaching 110mph (177km/h) matched by servo-assisted hydraulic braking. Its performance potential was such that Mercedes-Benz in the UK retained racing driver Goffredo 'Freddy' Zehender as technical adviser and demonstration driver, since the supercharged Mercedes was one of the few genuine 100mph road cars available in the 1930s.

Tested by Britain's Motor magazine, the 540K was judged to have less heavy steering and handling than its predecessor, the 500K, plus an even more comfortable ride, even though the same all-round independent suspension layout with parallel links and coil springs at the front and swing axles at the rear was retained. The Motor's test car returned 102mph over the timed quarter-mile with the supercharger engaged and 85mph with it disengaged. The servo-assisted brakes came in for fulsome praise, the blower was found to be relatively quiet and the springing more comfortable than that of the 500K, while the steering and handling also compared favourably with that model.

In May 1938, the 540K was tested by Motor's rival magazine Autocar and achieved the highest maximum speed of any road-test car up to that date: carrying three passengers, the car reached 104.65mph (168.5km/h) on the race circuit at Brooklands, Surrey. 'One's foot goes hard down, and an almost demonical howl comes in,' reported test driver H S Linfield. 'The rev counter and speedometer needles leap round their dials: there is perhaps no other car noise in the world so distinctive as that produced by the Mercedes supercharger.'

Late in 1938, a revised 540K made its appearance, with oval-section chassis tubes instead of channel frame members, while the adoption of sodium-cooled valves followed the company's highly successful racing practice. The manufacturing record of the 540K reveals its exclusive nature: 97 being produced in 1936, 145 in 1937, 95 in 1938 and 69 in 1939 before the war ended series production (though three more were built up to July 1942). In recent years, the rarity, style and performance of these big supercharged Mercedes have made them one of the most sought-after of all classic cars on the few occasions they have come on the open market.

Although the company's own Sindelfingen coachwork left little room for improvement, the 500K/540K chassis nevertheless attracted the attention of many of the better quality bespoke coachbuilders of the day, including Vanden Plas, which was responsible for the handsome cabriolet presented here. Offering comfortable four-seater accommodation allied to breathtaking performance, the car is finished in silver grey livery with Burgundy leather interior while noteworthy features include semi-skirted rear wheels and enclosure of the spare wheel within the boot lid.

The bulk of 540K production was destined for the home market but this example was first owned Mr Randolph Hearst, son of the millionaire American newspaper publisher, William Randolph Hearst, who was the inspiration for the central character in Orson Welles' cinematic masterpiece, Citizen Cain. After '169333' left the Hearst estate it was owned by Mr Andrew Darling in Minnesota for many years before passing to the collection of Mr Jorge Fernandez in Spain. We are advised that the car is in very good and mainly original condition, having been well maintained throughout the years, and that it runs and drives well. Representing the very best that money could buy in the late 1930s, it is an excellent example of this classic German model.
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