1931 Bentley  8 Litre Sports Tourer   Chassis no. YX 5109
Lot 534
1931 Bentley 8 Litre Sports Tourer Chassis no. YX 5109
Sold for €483,000 (US$ 592,109) inc. premium

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1931 Bentley 8 Litre Sports Tourer
Coachwork by James Pearce, dans le style de Vanden Plas

Chassis no. YX 5109
Seulement cent exemplaires du modèle 8-Litre avaient été construits quand la faillite mit un terme à la société Bentley originelle, mais si elle avait eu les moyens financiers nécessaires, l'histoire aurait été bien différente. Le prix du châssis de la Bentley, à 1 850 £, était en concurrence directe avec celui de la Rolls-Royce Phantom II, il offrait de bien meilleures performances et la presse spécialisée de l'époque ne tarissait pas d'éloge sur la 8-Litre. Elle avait fait ses débuts au Salon de Londres 1930 et était la voiture de plus forte cylindrée construite au Royaume-Uni à l'époque et sûrement la plus rapide. La publicité Bentley annonçait plus 100 miles à l'heure (160 km/h) sans bruit, et les essais confirmaient ces affirmations, la 8-Litre ne dépassant pas la tonne, même habillée d'une carrosserie traditionnelle. Comme l'avait un jour déclaré W.O. Bentley : « Mon idée était de construire une voiture d'une tonne roulant à 100 miles à l'heure et je crois que nous avons réussi. »

La 8-Litre représente un grand pas en avant dans la conception des Bentley de l'époque, combinant les acquis techniques de la 6 ½-Litre avec les dernières avancées technologiques. Plutôt que de chercher à tirer plus de puissance du moteur 6 ½-Litre, W.O. Bentley avait suivi sa méthode préférée pour trouver plus de puissance en augmentant simplement la cylindrée par réalésage de 100 à 110 mm. Le moteur de la 8-Litre utilisait la technique habituelle de Bentley, mais sa boîte de vitesses, baptisée F-Type, était radicalement différente des précédentes, sa refonte ayant été dictée par l'énorme augmentation du couple et de la puissance qu'elle devait encaisser, tout autant que par la recherche d'un fonctionnement silencieux.

Le solide châssis était lui aussi entièrement nouveau, du type à double courbure qui permettait de réduire la hauteur totale et d'abaisser le centre de gravité, imposant l'usage de trains hypoïdes sur l'essieu l'arrière. Sept traverses tubulaires donnait une plus grande rigidité et une moindre flexibilité que précédemment au châssis, proposé en deux empattements de 12 et 13 pieds (3, 65 m et 3, 95 m). Les suspensions avaient été améliorées avec des ressorts plus longs, dépassant à l'arrière, associés à des amortisseurs Bentley & Draper, censés améliorer le confort et la stabilité, deux qualités essentielles quand on conçoit un véhicule lourd et encombrant capable de dépasser les 100 miles à l'heure. La direction et les freins de la 8-Litre avaient également fait l'objet de nombreuses améliorations.

« L'expression ultime du tourisme » titrait Autocar dans son numéro de décembre 1930, après avoir réalisé une vitesse maximale de 162, 73 km/h sur le demi-mile dans la berline 8-Litre personnelle de W.O. Bentley. Entre 1930 et 1939, le premier magazine automobile anglais ne dépassa ce chiffre qu'à deux reprises, avec une Alfa Romeo 8C 2300. La 8-Litre devait rester la plus rapide des Bentley de série jusqu'à l'arrivée de la Continental R-Type en 1953.

Cette 8-Litre fut vendue neuve par la fameuse agence londonnienne Jack Barclay Ltd, carrossée en coupé de ville. Compte tenu de sa date d'achat par le premier propriétaire, G. Henscher, à la mi-1932, il se pourrait que la voiture ait été utilisée comme véhicule de démonstration par l'agence Barclay. Dans son livre sur le modèle, Michael Hay souligne que la voiture avait déjà 3 800 km au compteur lorsqu'elle fut achetée comme « seconde main » par Hensher et qu'elle avait reçu de nouvelles vitres et avait subi une révision générale de la carrosserie chez Fresstone & Webb avant sa livraison. La voiture fut entretenue par l'usine jusqu'à la veille de la seconde guerre.

L'historique de ses propriétaires successifs est assez limpide. La voiture a appartenu à Joseph Perry de Birmingham juste avant la guerre, puis elle fut achetée par le colonel Walton en 1947, date à partir de laquelle on sait qu'elle séjourna un temps en Écosse. En 1962, la voiture était aux mains d'un certain Willy P. Dale et fut plus tard vendue par Dan Margulies à Barry Eastick

YX 5109 a été restaurée dans les années 1970 par Hoffman and Mountford et rhabillée dans le style des premières 4 ½ et Speed Six à carrosserie tourisme de la société Le Mans, un style qu'on sait n'avoir été utilisé que sur une seule 8-Litre. Le goût de James Pearce pour les belles carrosseries est indéniable et la carrosserie de cette voiture est extrêmement bien dessinée. Bien qu'elle repose sur son empattement d'origine de 3, 95 m, la longueur de la voiture est gommée par des proportions particulièrement agréables. Le processus a pris deux ans, de 1974 à 1976, et a coûté 29 000 £ à une époque ou l'heure de travail était facturée 3 £. Une fois finie elle fut exposée au meeting du Bentley Drivers Club à Dorchester House en 1978 puis, plus tard, à une rencontre de Kensington Gardens dans les années 1980. Peu de temps après, elle passa aux mains d'un Américain, Bill Chadwick de Dallas, au Texas, et fut montré lors d'une rencontre du Rolls-Royce Owners Club régional à Salado, au Texas, en 1986.
En 1988, la voiture a été confiée à Elmdown Engineering pour la réfection totale de son moteur avec de nouveaux coussinets de paliers, un vilebrequin et des bielles Phoenix, et un filtre à huile.

Plus tard, un overdrive Laycock fut installé pour donner encore plus de souplesse et de confort à grande vitesse.

La 8 Litre fut acquise par Charles H. Brown lors d'une vente aux enchères en 1995. Elle est restée sur son domaine au Royaume-Uni depuis cette date, enregistrant un faible kilométrage au cours des dernières dix-huit années avec un entretien régulier et notamment une révision complète chez Elmdown, il y a une dizaine d'années. Compte tenu de son aspect extérieur, on a du mal à imaginer que sa restauration et sa transformation remontent à 35 ans, vu son très bon état.

Récemment remise en condition de reprendre la route, il s'agit indéniablement d'une élégante berline sportive et elle représente une opportunité inespérée d'apprécier les qualités et les performances de la légendaire 8-Litre. Après les longues randonnées à son volant, elle serait également la bienvenue au sein du Bentley Driver's Club du Royaume-Uni et du Rolls-Royce Owners Club aux Etats-Unis.

1931 Bentley 8 Litre Sports Tourer
Coachwork in the style of Vanden Plas by James Pearce
Chassis No. YX 5109

Only 100 examples of the 8-Litre model had been produced before bankruptcy overtook the original Bentley company, but had they been in a stronger financial position it might well have been a different story. The chassis price of the 8-Litre Bentley at £1,850 was in direct competition with the Rolls-Royce Phantom II, allied with better performance, and the contemporary motoring press was lavish with its praise for the 8-Litre model. The latter had debuted at the 1930 London Motor Show and was the largest-engined car made in the UK at that time and arguably the fastest. Bentley's advertising claimed 100mph without noise and tests bore out that claim, the 8-Litre being fully capable of the ton even when burdened with weighty formal coachwork. As W. O. Bentley once said: I have wanted to produce a dead silent 100mph car, and now I think we have done it.

The 8-Litre represents an evolutionary step in the development of the vintage Bentley, combining proven features of the 6½-Litre model with the latest engineering advances. Rather than trying to extract more power from the existing 6½-Litre engine, W O Bentley followed his long-preferred method of improving performance and simply enlarged it, increasing the bore size from 100 to 110mm. Although the 8-Litre's engine followed conventional Bentley practice, its gearbox - designated F-type - was radically different from its predecessors, the redesign having been necessitated by the greatly increased power and torque it was required to transmit, as well as the quest for silence.

The massive chassis frame likewise was entirely new, being of the double drop design that enabled overall height to be reduced and the centre of gravity lowered, these aims also dictating the use of a hypoid-bevel rear axle. Seven tubular cross members resulted in a much stronger and less flexible frame than hitherto, which was available in a choice of wheelbases: 12 or 13ft. Revised suspension incorporating longer road springs, out-rigged at the rear, together with Bentley & Draper shock absorbers made for increased smoothness and stability, both vital considerations when designing a large and weighty vehicle capable of three-figure speeds. The 8-Litre's steering and braking systems also featured numerous detail improvements.

'Motoring in its very highest form', eulogised The Autocar in December 1930, having recorded a top speed of 101.12mph in W O Bentley's own saloon-bodied 8-Litre over the half-mile. Between 1930 and 1939, Britain's foremost motoring magazine bettered that figure only once, while testing an Alfa Romeo 8C 2300. The 8-Litre was destined to remain the fastest production Bentley until the R-Type Continental's arrival in 1953.

As new, this particular 8 Litre was supplied from London's famed agency of Jack Barclay Ltd. with formal Sedanca de Ville Coachwork. Given the timing of its purchase by the first recorded owner G. Henscher as mid-1932, it seems likely that perhaps the car was used by Barclay staff as a demonstrator. Michael Hay's book on the model notes that prior to acquisition by Henscher the car had already covered more than 2,400 miles and that when sold it was sold as 'second-hand' and was to receive new glass, and a full structural service of the bodywork by Freestone and Webb, prior to its delivery. The car continued to be maintained by the factory until just before the war.

Its known ownership history is relatively uncomplicated, the car being the property of Joseph Perry of Birmingham just before the war and remaining with him until 1947 when acquired by Col. Walton in 1947, at which point it is known to have spent some time in Scotland. In 1962 the car was the property of a Willy P. Dale and later traded through Dan Margulies to Barry Eastick.

YX 5109 was restored in the 1970s by Hoffman and Mountford, at which point it was rebodied in the guise of the earlier 4½ and Speed Six 'Le Mans' fabric touring bodies, a style which was famously only fitted to one 8 Litre car. James Pearce's eye for a good looking sports tourer was arguably second to none and the bodywork fitted to this car is extremely well designed, in that despite retaining its original 13 ft chassis, the length of the car is hidden in its good proportions. The entire process is understood to have taken 2 years from 1974 to 1976 and cost some £29,000 back in the days when labour was a mere £3 per hour! On its completion it was shown at the Bentley Drivers Club Dorchester House meet in 1978 and later at the Kensington Gardens meet, in the 1980s. Shortly after this the car passed into the American ownership of Bill Chadwick of Dallas, Texas and is known to have been shown at the RROC Regional Meet in Salado, Texas in 1986.
In 1988 the 8 Litre was sent to Elmdown Engineering and received a full engine rebuild with new shell bearings, a Phoenix crankshaft and rods and full flow oil filter were fitted.

Later, a Laycock heavy duty overdrive was also fitted, to enable even more effortless cruising at high speeds.

The 8 Litre was acquired by Charles H. Brown at public auction in 1995. It resided in his coachhouse in the UK ever since, recording modest mileage in the last 18 years and being well maintained, including a thorough service by Elmdown approximately 10 years ago. Given the cosmetic condition of the car it is somewhat difficult to believe that its transformation and restoration was completed nearly 35 years ago, as the car still presents extremely well.

Recently re-commissioned for the road, this is an undeniably handsome sports tourer and a represents a fabulous way to appreciate the 8 Litre's legendary performance. Beyond sheer long distance touring, it would of course be welcomed back in to the fold by the Bentley Driver's Club in the U.K. and Rolls-Royce Owners Club in the U.S.
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