1937 Mercedes-Benz  540 K Cabriolet C  Chassis no. 169312 Engine no. 169312
Lot 352
1937 Mercedes-Benz 540 K Cabriolet C Chassis no. 169312 Engine no. 169312
Sold for €506,000 (US$ 667,312) inc. premium
Lot Details
1937 Mercedes-Benz 540 K Cabriolet C
Coachwork by Sindelfingen

Chassis no. 169312
Engine no. 169312
Comme sa devancière, la 500 K, la magnifique Mercedes-Benz 540 K apparaît sans doute comme le type de production le plus remarquable jamais offert par la firme de Stuttgart et le couronnement de ses créations d'avant 1939. Issue du développement de la 500 K dont elle reprenait le châssis à quatre roues indépendantes, la 540 K était dotée d'un moteur huit cylindres en ligne de 5,4 litres à compresseur. La 540 K est un des premiers types développé sous la direction du nouvel ingénieur en chef et ancien pilote de course de Mercedes, Max Sailer qui succédait à Hans Nibel disparu en 1934 âgé seulement de 54 ans. Cette voiture était caractérisée par le célèbre système d'alimentation à compresseur type Roots qui s'enclenchait lorsqu'on pressait à fond la pédale d'accélérateur en fermant simultanément l'entrée d'air atmosphérique du carburateur. Ce système avait été amplement utilisé sur les voitures type S précédemment conçues par le Dr Ferdinand Porsche et la 540 K fut la dernière Mercedes de série suralimentée avant les modèles récemment introduits au catalogue de la marque.
Lancée au Salon de Paris en octobre 1936, la 540 K était équipée d'un moteur donnant 115 ch en alimentation atmosphérique ou 180 avec le compresseur engagé. La boîte offrait quatre rapports, mais le rapport supérieur était en prise directe alors qu'il était surmultiplié sur la 500 K précédente. Compresseur enclenché, le huit-cylindres en ligne de la 540 K permettait d'atteindre environ 175 km/h, vitesse compensée par des freins hydrauliques assistés. Son potentiel de performance était tel que Mercedes-Benz au Royaume-Uni engagea le pilote de course Geoffredo « Freddy » Zehender comme conseiller technique et pilote démonstrateur car la Mercedes à compresseur faisait partie dans les années 1930 des quelques rares automobiles de route capables d'atteindre aisément 160 km/h.
Essayée par le magazine britannique Motor, la 540 K fut créditée d'une direction et d'un comportement dynamique moins lourds que ceux de sa devancière, la 500 K, outre un confort de marche supérieur malgré l'emploi des mêmes systèmes de suspension à quatre roues indépendantes avec des bras parallèles et des ressorts hélicoïdaux à l'avant et des demi-essieux oscillants à l'arrière. La voiture de l'essai de Motor atteignit 163 km/h sur 400 m avec le compresseur engagé et 136 km/h sans suralimentation. Ces chiffres furent obtenus au prix d'une consommation de 26,5 litres aux 100 km, mais le freinage assisté par servo fut particulièrement apprécié, le compresseur jugé assez silencieux, la suspension plus confortable que celle de la 500 K, tandis que la direction et le comportement routier se comparaient favorablement avec ceux de cette dernière. En mai 1938, la 540 K essayée par le magazine concurrent de Motor, Autocar, réalisa la vitesse maximale la plus élevée de toutes les voitures essayées sur la route : avec trois passagers, la voiture atteignit 168,5 km/h sur le circuit de Brooklands, au sud de Londres. « On appuie à fond et aussitôt un hurlement quasiment démoniaque se fait entendre, » écrivit le journaliste essayeur H. S. Linfield. « Les aiguilles du compte-tours et du compteur de vitesse bondissent sur les cadrans : il n'existe probablement pas au monde aucun autre bruit de moteur automobile aussi spécifique que celui émis par le compresseur de cette Mercedes. »
Vers la fin de 1938, une 540 K révisée fit son apparition, dotée cette fois d'un châssis fabriqué en tubes ovales à la place des classiques longerons emboutis, tandis que l'adoption de soupapes refroidies au sodium résultait des avancées techniques réalisées par les machines de compétition de la marque si souvent victorieuses.
Si les châssis 500 K/540 K retenaient l'attention des plus grands carrossiers de l'époque, les propres ateliers de carrosserie de Sindelfingen étaient tout aussi capables d'en exploiter totalement les immenses potentialités. Les versions cabriolets apparurent sous une très grande diversité de styles. L'exemplaire à conduite à droite présenté ici offre le choix « Cabriolet C » soit une configuration à quatre places sous capote dans une voiture capable des performances les plus époustouflantes. La plus grande partie de la production de la 540 K fut destinée au marché allemand, mais les archives de l'usine précisent que le châssis n° 169312 fut produit en novembre 1937 et livré à MM. Campbell Symonds & Co. à Londres, Angleterre. « 169312 » fut peinte en noir, sa couleur actuelle, et immatriculée au Royaume-Uni « HFM 419 » en janvier 1938 au nom du Captain Rethymnia.
La 540 K partit ensuite aux Etats-Unis pour revenir en Europe en 1997 où elle fut conservée par le précédent propriétaire pendant douze ans. Restaurée avec le plus grand soin à une date inconnue, la voiture se présente dans ses teintes d'origine, noir avec intérieur rouge, épaisses moquettes pure laine et superbes placages de bois, l'ensemble étant dans un état magnifique. Mercedes Classic a confirmé que cette rare et désirable 540 K Cabriolet C porte des numéros concordants et qu'elle a figuré au registre Mercedes-Benz italien depuis 1998 sous le n° 252.
Les statistiques de production de la 540 K révèlent son caractère exclusif : 97 voitures en 1936, 145 en 1937, 95 en 1938 et 69 en 1939 avant que la guerre ne vienne en interrompre la production (bien que trois voitures aient encore été construites jusqu'en juillet 1942). De nos jours, la rareté, le style et les performances de ces grandes Mercedes à compresseur en ont fait une des automobiles classiques parmi les plus recherchées et les plus disputées lors des rares occasions où elles apparaissent en vente publique.
Parfaite représentante de ce que la fortune pouvait acquérir de mieux à la fin des années 1930, cette 540 K symbolise par excellence la grande automobile classique allemande.

Together with its predecessor the 500K, the magnificent Mercedes-Benz 540K was arguably the most noteworthy production model offered by the Stuttgart firm during the 1930s, representing the pinnacle of its pre-war achievements. A development of the 500K, whose independently suspended chassis it shared, the 540K was powered by a 5.4-litre supercharged straight-eight engine. The 540K was one of the first models developed under Mercedes' new chief engineer, ex-racing driver Max Sailer, successor to Hans Nibel, who had died in November 1934 aged only 54. It featured the company's famous Roots-type supercharger system in which pressing the accelerator pedal to the end of its travel would simultaneously engage the compressor and close off the alternative atmospheric intake to the carburettor. This system had been thoroughly proven on the preceding series of Dr Porsche-conceived S-Type cars, and in effect the 540K was the last supercharged production Mercedes until relatively recent times.
Launched at the Paris Salon in October 1936, the 540K had an engine that developed 115bhp un-supercharged or 180bhp with the compressor engaged. The gearbox was a four-speeder, but with a direct top gear rather than the overdrive ratio used on the earlier 500K. With the supercharger engaged, the 540K's blown straight-eight gave it a top speed approaching 110mph (177km/h) matched by servo-assisted hydraulic braking. Its performance potential was such that Mercedes-Benz in the UK retained racing driver Goffredo 'Freddy' Zehender as technical adviser and demonstration driver, since the super¬charged Mercedes was one of the few genuine 100mph road cars available in the 1930s.
Tested by Britain's Motor magazine, the 540K was judged to have less heavy steering and handling than its predecessor, the 500K, plus an even more comfortable ride, even though the same all-round independent suspension layout with parallel links and coil springs at the front and swing axles at the rear was retained. The Motor's test car returned 102mph over the timed quarter-mile with the supercharger engaged and 85mph with it disengaged. Such performance was achieved at the cost of 11mpg petrol consumption, but the servo-assisted brakes came in for fulsome praise, the blower was found to be relatively quiet, the springing more comfortable than that of the 500K, and the steering and handling also compared favourably with that model.
In May 1938, the 540K was tested by Motor's rival magazine Autocar and achieved the highest maximum speed of any road-test car up to that date: carrying three pas¬sengers, the car reached 104.65 mph (168.5km/h) on the race circuit at Brooklands, Surrey. 'One's foot goes hard down, and an almost demonical howl comes in,' reported test driver H S Linfield. 'The rev counter and speedometer needles leap round their dials: there is perhaps no other car noise in the world so distinctive as that produced by the Mercedes supercharger.'
Late in 1938, a revised 540K made its appearance, with oval-section chassis tubes instead of channel frame members, while the adoption of sodium-cooled valves followed the company's highly success¬ful racing practice.
Although the 500K/540K chassis attracted the attention of many of the better quality bespoke coachbuilders of the day, the company's own Sindelfingen coachwork left little room for improvement. The cabriolet came in a variety of styles and this right-hand drive example has the Cabriolet C option, which offered four-seater accommodation allied to breathtaking performance. The bulk of 540K production was destined for the home market but factory records show that chassis number '169312' was produced in November 1937 and delivered new to Messrs Campbell Symonds & Co in London, England. '169312' was finished in black, as it is today, and was first registered in January 1938 to a Captain Rethymnia with the UK registration 'HMF 419'.
The 540K subsequently left for the USA and was re-imported into Europe in 1997, remaining in the immediately preceding owner's care for the next 12 years. Restored to a high standard at date unknown, the car is finished in its original colour combination of black with red interior, the latter boasting deep wool carpets and beautiful wood veneers, and is presented in superb condition. Mercedes Classic has kindly confirmed that this rare and desirable 540K Cabriolet C retains matching numbers, and the car has been with the Italian Mercedes-Benz registry since 1998 carrying number '252'.
The manufacturing record of the 540K reveals its exclusive nature: 97 being produced in 1936, 145 in 1937, 95 in 1938 and 69 in 1939 before the war ended series production (though three more were built up to July 1942). In recent years, the rarity, style and performance of these big supercharged Mercedes have made them one of the most sought-after of all classic cars on the few occasions they have come on the open market.
Representative of the very best that money could buy in the late 1930s, this car is an excellent example of this classic German model.

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